D345◊認知門檻:複雜性與崩潰的模式

2018/02/09
D345◊認知門檻:複雜性與崩潰的模式
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認知

在公元前2600年到公元900年之間,有一個高度發達的文明,歷史學家稱之為瑪雅文明。瑪雅帝國橫跨現在的墨西哥、危地馬拉、洪都拉斯等國家和地區,考古學家推測,瑪雅帝國的總人口一度超過1500萬。而且,瑪雅人的製陶術、紡織術、建築水平和農耕技術,都是一流的。瑪雅人有自己的日曆系統、天文圖、書寫語言和數學運算,也擁有包括水庫、運河和大壩在內的水利工程。可以說是非常發達。

但是在公元750年至850年間的某個時候,瑪雅文明突然消失了。在短短一代人時間裡,這個存在了3000年的古文明,不見了。

關於瑪雅文明的突然消失,有各種各樣的解釋。其中被最多人接受的一種解釋是,瑪雅文明遭遇了嚴重的干旱,降雨在100年的時間裡持續減少,最終導致瑪雅人放棄了城市。其他的解釋還包括:乾旱加劇了底層人民和統治者之間的矛盾,大批瑪雅人起來反抗王權,並且撤離城市;一種病毒的傳播導致了大規模疾病;瑪雅人之間的內戰,把繁榮的城市變成了廢墟。

這些因素或許都發揮了自己的作用。不過,美國社會生物學家麗貝卡·科斯塔(Rebecca Costa)給出了另一個在這些因素之上的解釋:這是複雜性導致人類最終遇到了無法逾越的認知門檻,從而最終引發的社會崩潰。

放在瑪雅文明這個案例中,就是在崩潰之前,瑪雅人遇到的問題的嚴重程度和復雜程度,已經超過了當時瑪雅人解決問題的能力,“超出了他們獲取事實、分析事實、創新、計劃和行動的能力”。這些問題包括:氣候變化、國內動盪、糧食短缺、病毒快速蔓延、人口激增等。

科斯塔說:“一個社會再也想不出辦法來解決它面對的問題,這一現象叫作認知門檻。一旦社會遭遇了認知門檻,人們就開始把還沒有解決的問題留給下一代。直到一個或幾個這樣的問題最終將文明推到盡頭。這就是文明崩潰的真正原因。”

一個能夠生存下來並且繼續發展的文明,和另一個生存不下去的文明,它們之間的區別,可以被歸結為一點,那就是“一個社會是否有新的方法來戰勝不斷出現的認知門檻” 。如果能,並且採用了預防性的措施來對付它們,文明就會克服認知門檻,克服那些複雜的問題,繼續前進,如果不能,那就會陷入像瑪雅文明那樣的複雜性和崩潰模式。

你可能會說,為什麼人類文明一定會遇到認知門檻?答案也非常簡單,因為人類大腦的生物進化速度是很緩慢的,但是人類社會發展的速度是非常快的。這兩者之間一定會出現不平衡,不平衡的那個點,就是認知門檻。

舉個例子,今天科技的進化速度,是以摩爾定律的速度在進化;科技公司的增長是以指數級在增長。人類推出新的科技產品、新的金融產品的速度都非常快。但是,必須要處理這些信息的大腦,卻是經歷了幾百萬年的進化歷程才達到的水平。世界變化很快,但是大腦的進化是很慢的。“人類緩慢的生物進化速度和社會飛速發展之間的不平衡,導致進步最終陷入停滯。”

這是速度的不匹配。

還有另外一個原因是,人類的大腦還有一個進化帶來的特質,那就是在面對長期性複雜問題時,並不敏感。《紐約時報》專欄作家克里斯托夫(Nicholas D.Kristof)舉過一個非常容易懂的例子:“如果你碰到一條蛇,在你對付這個'威脅'的時候,幾乎整個大腦都在高速活動。然而,如果有人告訴你碳排放會毀了地球,雖然這是眾所周知的事實,但是只有一小部分大腦會思考這個未來的問題,即只有前額葉大腦皮質的一部分會稍微興奮一下。”

在遇到認知門檻時,社會出現兩個跡象。

第一個跡像是僵局,“當盛極一時的文明無法理解或解釋極端複雜的巨大問題時,僵局就出現了。”僵局的意思是,我們明知道這樣下去不行,會出問題,可是我們沒有辦法。

還是以瑪雅文明為例,在瑪雅文明最終滅亡之前,已經經歷了很長一段時間的干旱、內戰和日益嚴重的糧食短缺。但是,瑪雅人拿這些問題毫無辦法,他們沒有辦法去改善不斷惡化的環境,只能把這些問題遺留給下一代,而下一代也沒有辦法解決,問題越來越嚴重。

第二個跡像是:“以信仰替代知識和事實。”

所謂信仰,就是沒有被證明的觀點。在整個人類歷史上,當我們沒有辦法用知識來解釋世界時,我們就會用信仰來解釋。比如古時候沒有辦法解釋某個人突然精神失常時,就只能用被鬼神附體來解釋了。鬼神附體顯然是沒有辦法證實的。

與簡單的用“信仰”來解釋相比,用知識來解釋就複雜得多了,它需要抽象概括、搜索事實、學習、推理、分析、綜合、決策、判斷等等。

但是,隨著社會發展,制度、技術和發現越來越複雜,獲取知識的難度大幅增加。還是以瑪雅人為例。瑪雅人沒有辦法去解釋為什麼自己會面臨長期乾旱,也沒有辦法解釋為什麼疾病會流行,然後,他們就走向了“信仰”。考古學家在瑪雅文明的遺址中發現了很多神廟裡被殺死的兒童和年輕女性。他們被認為是純潔的、沒有受到污染的,就被殺死來祭神。

以信仰代替事實,逐漸放棄對知識的追求,這就是崩潰的第二個跡象。

科斯塔說:“當一個文明遇到認知門檻並且開始用信仰代替知識時,最終導致崩潰的具體災難也就相去不遠了。不管崩潰是否以乾旱、流行病毒或是戰爭的形式出現,真正的罪魁禍首是阻礙人們理性地理解並採取行動來解決危險問題的認知門檻。”

這就是社會生物學家麗貝卡·科斯塔提出的一種對社會停滯不前乃至崩潰的新的解釋:認知門檻。希望對你有所啟發。

本期文章內容改寫自:《守夜人的鐘聲:我們時代的危機和出路》;作者:麗貝卡·D·科斯塔;中信出版集團出版。

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